Los precios de los metales de tierras raras se disparan, lo que podría llevar a un aumento de los precios de los productos electrónicos

Por qué esto es importante: Los precios de los metales de tierras raras han aumentado durante los últimos doce meses. Es probable que este desarrollo afecte los precios de los productos electrónicos para los usuarios finales en los próximos meses. Mientras tanto, Estados Unidos y China se señalan mutuamente, sin una solución diplomática a la vista.

Durante el último año, hemos visto una gran cantidad de noticias sobre la escasez de suministro de todo, desde condensadores y chips controladores de pantalla de $ 1 hasta silicio avanzado que se encuentra en teléfonos, tabletas, dispositivos, componentes de PC y sistemas de información y entretenimiento y asistencia al conductor. Incluso si la industria de la tecnología pudiera de alguna manera producir más de estos componentes, aún enfrentaría una escasez de contenedores de envío.

Nikkei Asia informa que la crisis está lejos de terminar. Los fabricantes de componentes electrónicos se enfrentan ahora a un nuevo desafío, ya que los precios de los metales de tierras raras aumentaron durante el año pasado y se espera que sigan aumentando en los próximos meses.

La principal razón del aumento de precios es la acalorada guerra comercial entre China y Estados Unidos, que parece no tener fin. Esto ahora está afectando los envíos de algunos de los ingredientes esenciales necesarios para fabricar todo tipo de productos electrónicos.

El litio utilizado en baterías, energía nuclear y equipos de naves espaciales experimentó el mayor aumento de precio: 150% en comparación con septiembre de 2020. El segundo mayor aumento se registró para el holmio, que se ha más que duplicado en los últimos doce meses.

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El holmio se utiliza para fabricar imanes especiales y aleaciones para sensores y actuadores. El neodimio y el praseodimio también se utilizan para crear potentes imanes que se encuentran en altavoces, motores, turbinas eólicas, etc. Estos dos metales también han experimentado aumentos de precios de más del 73% interanual.

Los precios del cobre, estaño, aluminio, cobalto, cobre y óxido de terbio también vieron aumentar sus costos entre un 37% y un 82%. Los fabricantes los utilizan para empaquetar chips, ensamblar y conectar componentes electrónicos a placas de circuitos impresos, piezas mecánicas, carcasas metálicas, etc.

Para la mayoría de las personas, el proceso tras bambalinas de obtener estos materiales y convertirlos en productos electrónicos, automóviles eléctricos y otros productos ha sido invisible y poco interesante. Ahora que amenaza con subir los precios que pagaremos por varios productos electrónicos, las desagradables complejidades de la cadena de suministro global están emergiendo a fuego lento.

Ciertamente no ayuda que los gobiernos hayan decidido electrificar todo y establecer objetivos ecológicos agresivos en un momento en que las industrias de la electrónica y la automoción apenas pueden mantenerse al día. La demanda de todo está en su punto más alto y los expertos tienen opiniones encontradas sobre cuándo la oferta alcanzará ese nivel.

AñoProducción estadounidense (toneladas)Producción china (toneladas)Resto del mundo (toneladas)Participación de Estados Unidos en la producción mundialParticipación de China en la producción mundial
198513,4288.50017,15734%21%
199022 71316,48020.91738%27%
199522.20048.0009,70028%60%
20005,00073.0005.5006%87%
2005119.00030000%98%
2010120.00011.0000%noventa y dos%
20155.900105.00019.1005%81%
202038.000140.00062.000dieciséis%58%
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Algunos creen que China es el culpable, ya que el país controla el 55% de la capacidad de producción mundial y hasta el 85% de la producción de refinación de metales de tierras raras. En junio, la administración Biden denunció el endurecimiento de los controles de exportación impuestos por el gobierno de Beijing, calificándolos de «aplicación caprichosa de las costumbres chinas».

Una de las soluciones propuestas a este problema es fortalecer la capacidad de tierras raras de Estados Unidos y reducir la dependencia de China para materias primas críticas. Quizás irónicamente, el gigante chino de la minería de tierras raras Shenghe Resources tiene una participación minoritaria en MP Minerals. Esta empresa estadounidense opera la mina Mountain Pass recientemente reabierta en California, el supuesto amortiguador contra las fluctuaciones en los precios de las tierras raras de China.

En un esfuerzo por desarrollar la capacidad de tierras raras, el gobierno de los Estados Unidos ha ofrecido millones de subvenciones a las empresas mineras para expandir sus operaciones. Sin embargo, la mayoría de los concentrados obtenidos de las minas en los Estados Unidos, alrededor de 50.000 toneladas por año, aún no se han enviado a China para su procesamiento.

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Mientras tanto, varios proveedores chinos que tienen contratos con Apple, Amazon, Dell, Facebook, Logitech y Sennheiser han visto caer sus márgenes brutos por debajo del promedio de la industria del 20%. Hasta ahora han podido absorber el impacto, pero pronto tendrán que pasar los costos a sus clientes, lo que significará precios más altos para cualquier cosa que contenga productos electrónicos y baterías.

En el momento de redactar este informe, solo hay una empresa orientada al consumidor que ha ajustado sus precios. Durante una llamada sobre los resultados, Sonos dijo que aumentaría los precios entre $ 10 y $ 100 dependiendo del producto a partir de este mes. Si esto se convertirá o no en una tendencia, solo el tiempo lo dirá.

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