La máquina EUV de próxima generación de ASML dará nueva vida a la ley de Moore

En el contexto: ASML puede no ser un nombre familiar como Intel, Samsung o incluso TSMC. Sin embargo, la compañía holandesa es el único proveedor mundial de equipos avanzados de ultravioleta extrema (EUV) que permite a los gigantes tecnológicos empaquetar un número cada vez mayor de transistores en pequeños chips que alimentan una amplia variedad de dispositivos. Las máquinas EUV de la generación actual ya son maravillas de la ingeniería que reducen la longitud de onda de la luz utilizada para grabar características cada vez más pequeñas en chips, pero ASML dice que está preparando una versión más nueva que dará nueva vida a la industria de los semiconductores durante la próxima década.

La Ley de Moore ha estado en reanimación durante algún tiempo, pero aún no está muerta. ASML dice que su última máquina litográfica EUV extenderá la validez de la idea de que los fabricantes de chips pueden colocar un número cada vez mayor de transistores en un sustrato de silicio durante los próximos 10 años más o menos.

En el momento de redactar este informe, la empresa holandesa es el único proveedor mundial de equipos EUV, que se utilizan para grabar pequeñas características nanoscópicas en chips utilizando luz ultravioleta. Las primeras máquinas de la compañía comenzaron a circular en 2017 y son una parte crucial del ecosistema de fabricación de chips que produce silicio cada vez más avanzado para una variedad de dispositivos.

Las máquinas EUV de la empresa son tan caras como avanzadas. Cada uno cuesta $ 150 millones y contiene más de 100,000 piezas y dos kilómetros de cableado, por lo que encontrar y ensamblar es una pesadilla logística. Es por eso que puede contar las empresas que pueden pagarlo con solo usar los dedos de una mano. Sin embargo, la mayoría de las máquinas terminan en plantas de fabricación propiedad de Intel, Samsung y TSMC.

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A partir de 2023, ASML planea entregar el primer lote de equipos EUV de nueva generación que llevarán la apertura numérica EUV (NA) más alta que la que las máquinas actuales son capaces de hacer, de 0.33 NA a 0.55 NA. Esto permitirá a los fabricantes de chips desarrollar nodos de proceso mucho más allá del umbral esperado actual de 2 nm y también debería resultar en ahorros de costos cuando se utiliza un proceso EUV de exposición única para capas de obleas.

La primera de estas nuevas máquinas será un prototipo que se probará a lo largo de 2022. En cuanto a qué fabricante de chips será el primero en producir chips, sería Intel, que quiere utilizarlos en la producción en masa a partir de 2023. El gigante tecnológico will se ha embarcado recientemente en un proceso de varios años para recuperar el liderazgo en tecnologías de procesamiento y envasado, y las herramientas EUV de alta NA son una parte clave de ese plan. De hecho, si la iniciativa IDM 2.0 de Intel tiene alguna posibilidad de éxito, necesita toda la ayuda que pueda obtener de ASML.

TSMC también desea adquirir tantos equipos de litografía de próxima generación como sea posible. La compañía taiwanesa representa actualmente la mitad de la base de instalación de equipos EUV y la fabricación de obleas de la industria y planea aumentar su capacidad con dos GigaFabs de 2nm de última generación. Irónicamente, TSMC una vez no creyó en UVU, pero hoy es el cliente más grande de ASML gracias a la insistencia de Apple en que EUV es la clave para obtener más chips, más pequeños, más potentes y más eficientes desde el punto de vista energético.

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Seguir el camino de EUV permitió a TSMC superar a Intel y Samsung, pero Intel podría revertir la tendencia al convertirse en uno de los primeros en adoptar la tecnología EUV de alta NA. Al mismo tiempo, Samsung también está buscando entrar en acción con un compromiso de $ 205 mil millones que está dirigido principalmente a conquistar los semiconductores. También se ha beneficiado enormemente a lo largo de los años de su inversión de $ 306 millones en ASML hace más de una década y ha expresado interés en asegurar un suministro estable de equipos EUV avanzados de esta última empresa.

Si bien Intel, Samsung y TSMC parecen estar bien posicionados para beneficiarse de las innovaciones de ASML, algunas empresas enfrentan importantes obstáculos, tanto financieros como políticos. En particular, las empresas chinas como Semiconductor Manufacturing International Corp. (SMIC) han tenido problemas para ponerse al día con el resto de la industria de los semiconductores, pero también están en la lista de entidades estadounidenses.

Esto significa que la compra de equipos de litografía avanzados está efectivamente prohibida, ya que el gobierno de EE. UU. También se ha asegurado de que ASML no venderá ninguna máquina EUV a empresas chinas, al menos por ahora. El director ejecutivo de ASML, Peter Wenink, no cree que esta estrategia sea un buen augurio para la economía estadounidense, ya que cree que China tiene la voluntad y los medios para avanzar por sí sola, ya que las economías no chinas sufrirán una pérdida de empleos e ingresos. Y solo mire el reciente éxito de YMTC de NAND 3D de 128 capas para ver que es correcto.

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Volviendo a ASML, la compañía espera un auge de ventas que empujará sus ingresos anuales a nuevos niveles para 2025. Anteriormente, los ingresos anuales proyectados estaban entre $ 17 mil millones y $ 28 mil millones, pero ahora la compañía confía en que estará en el Rango de $ 28 a $ 35 mil millones, con márgenes brutos entre 54% y 56%. Los nuevos números dependen del aumento actual de la demanda de cualquier cosa que contenga un chip, que está ejecutando todas las fundiciones y proveedores de componentes de todo el mundo a toda velocidad.

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